Les écureuils terrestres

Famille des Sciuridés

Si les écureuils, évoquent pour nous, de charmants acrobates roussâtres déambulant avec grâce dans les arbres, en Afrique de l'Est le décor n'est plus le même. Les écureuils que vous observerez avec facilité dans le parc National de Tarangire, à proximité des lodges, dans le Serengeti ou à Samburu sont terrestres et fouisseurs ! Ce sont des Rongeurs de la famille des Sciuridés (les écureuils) qui appartiennent au genre Xérus et sont représentés par deux espèces au Kenya et en Tanzanie : Xerus erythropus au nord et au centre de la Tanzanie et Xerus rutilus au Kenya et au nord-ouest de la Tanzanie. Ils habitent des savanes arborées aux steppes rocailleuses.

Les écureuils terrestres ou écureuils fouisseurs sont physiquement très proches de leurs cousins arboricoles. Le corps long et cylindrique mesure en moyenne 20 à 30 cm sans la queue. Celle-ci est touffue et atteint 18 à 28 cm de longueur. Ils pèsent de 300 à 950 grammes. Le pelage est dru, doux et fin mais quasiment absent sur la face ventrale. Le pelage de Xerus rutilus est gris jaunâtre, mais le dessous est plus clair et en général de la couleur du sol où l'animal vit comme à Samburu. Xerus erythropus est ocre à chamois et possède une rayure latérale blanche de l'épaule à la hanche. La queue est plus foncée que le reste du corps. Les oreilles sont petites et les griffes légèrement recourbées. Les écureuils terrestres possèdent la denture classique des Rongeurs. Les incisives ont une croissance continue et s'usent en rongeant (formule dentaire, 1 : 1/1, C : 0/0, PM : 1-2/1, M : 3/3). Le sens de la vision est particulièrement développé. Les pattes antérieures sont réduites, avec un petit pouce et quatre doigts. Les écureuils terrestres sont plus vigoureux que leurs cousins arboricoles et possèdent des pattes postérieures puissantes et des griffes larges pour le fouissage. Ils présentent aussi des franges de soies rigides sur la partie externe des pattes postérieures qu'ils utilisent pour rejeter la terre lorsqu'ils creusent leurs terriers.

Les terriers possèdent de deux à cent ouvertures et couvrent une surface de 600 à 2000 mètres carrés! Certains réseaux de galeries sont construits à 70 cm de profondeur. Les écureuils terrestres se nourrissent de racines, de graines, de fruits, de bulbes, mais aussi d'insectes, de petits vertébrés et d'œufs d'oiseaux. Les écureuils terrestres d'Afrique sont des animaux très sociaux qui vivent en colonie et visitent régulièrement leurs voisins. Ils sont matures et capables de se reproduire entre 7 et 8 mois. Après une gestation d'environ 5 semaines, la femelle donne naissance de 2 à 6 petits qui naissent nus, sans dents et les yeux clos. Leurs principaux prédateurs sont les mangoustes, les aigles, les chats, les renards, les chacals et les serpents... et ils sont aussi victimes de la circulation routière.

 


Extrait du guide animalier Kenya & Tanzanie,
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