Les Félidés

Tous les Félins, qu'ils fassent partie des petits Félidés comme le chat ganté ou le serval ou des grands Félidés comme le lion ou le léopard, se ressemblent physiquement. Ils ont l'apparence de nos chats domestiques qu'ils soient sprinters, grimpeurs, chasseurs à l'affût ou à courre, ou dotés d'une crinière : la face est courte, la tête ronde. Les mâchoires sont actionnées par de puissants muscles masticateurs, mais sont incapables de mouvements latéraux. Les Félidés possèdent 4 canines (crocs) robustes, aiguës et courbées vers l'arrière. Le museau est court et les mâchoires possèdent seulement 28 ou 30 dents (formule dentaire, I : 3/3, C 1/1, PM : 3/2, M : 1/1). Les dents des Félidés sont presque exclusivement coupantes. Les incisives ont fortement régressé par rapport à celles de leurs ancêtres, les prémolaires tranchent les chairs, les molaires sont petites, étroites et à tubercules pointus. Cette régression des molaires fait que, contrairement à d'autres Carnivores comme les Canidés ou les Hyénidés, les Félidés ne broient pas les os. Ce sont néanmoins les plus carnassiers de tous les Carnivores. L'extrémité des membres est généralement pourvue de 5 doigts aux membres antérieurs et 4 aux membres postérieurs. Les Félidés sont caractérisés par des griffes recourbées plus ou moins rétractiles, mais chez le guépard, qui s'est spécialisé dans le sprint, les griffes ne sont plus rétractiles à l'âge adulte.

Les Félidés africains sont répartis en 3 genres. Le lion et le léopard appartiennent au genre Panthera. Le guépard (Acinonyx) se distingue des espèces précédentes par sa remarquable adaptation à la course et par des griffes non rétractables. Ces deux genres comprennent les espèces de grands félins. Les petits félins (Felis) comprennent en Afrique de l'Est : les chats, le caracal et le serval. Ils se différencient des grands félins par la possession de caractères distinctifs précis. Ainsi, ils possèdent un os hyoïde complètement ossifié dans le larynx s empêchant de rugir. Ils se nourrissent accroupis alors que les grands félins s'allongent. Au repos, ils replient leurs pattes antérieures sous le corps et s'entourent de leur queue contrairement aux grands félins qui déploient leurs pattes et étendent leur queue droit en arrière. Et bien sûr leur taille n'a rien à voir avec leurs « grands cousins ».

Le plus imposant des petits Félidés d'Afrique excède rarement 18 kg alors que certains lions, bien repus, avoisinent les 260 kg.

Extrait du guide animalier Kenya & Tanzanie,
Editions Cosmoppole & Editions Marcus
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Aquarelles de Jean-Paul MAYEUR